La Vía Láctea no es plana

Nuestra galaxia local está aún más retorcida de lo que pensábamos. Los astrónomos han creado un mapa en 3D del disco de la Vía Láctea no es plana en absoluto, sino que está deformada.

Para hacer el mapa, los astrónomos observaron sus brillantes estrellas pulsantes llamadas cefeidas. Estas estrellas se queman hasta 10,000 veces más brillante que el sol, por lo que son visibles desde el otro lado de la galaxia y a través de nubes interestelares de gas y polvo. Crucialmente, las cefeidas son «velas estándar»: su luz aumenta y disminuye a un ritmo que corresponde a su brillo inherente. Los astrónomos pueden combinar su verdadero brillo con su brillo aparente, medido desde la Tierra, para calcular qué tan lejos están. Usando un telescopio de 1.3 metros en el Observatorio Las Campanas en Chile, los astrónomos monitorearon los pulsos constantes de más de 2400 estrellas y determinaron su ubicación en un modelo 3D de la galaxia.

Una nueva visión

La investigación, publicada recientemente en Science , nos ayuda a ver la galaxia de una manera completamente nueva . Desde arriba, la Vía Láctea puede verse como una galaxia en forma de espiral, pero este disco espiral no se asienta en el plano galáctico. Las estrellas cefeidas se agrupan a lo largo de una curva en forma de S, lo que muestra que el disco de la Vía Láctea está más deformado de lo que se pensaba. Durante muchos años, los astrónomos tuvieron que depender de mediciones de otras galaxias para inferir el tamaño y la forma de la Vía Láctea. Pero nuevos datos, como el mapa de cefeidas y miles de millones de estrellas mapeadas por el satélite europeo Gaia , están ayudando a los astrónomos a encontrar nuestro lugar entre las estrellas.

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